Un nou tip de mușchi artificial pe bază de metal lichid ar putea fi folosit pentru aplicații în robotică, fiind mai rezistent, mai simplu de produs și operat, necesitând curenți mai mici pentru funcționare.

Mușchiul artificial este format din picături dintr-un compus metalic (format din galiu și indiu) care este lichid la temperatura camerei, plasate între electrozi de cupru și cu un electrolit (hidroxid de sodiu) la bază. Galiul și indiul nu sunt toxice, nu se evaporă la temperatura camerei și nu se dizolvă în apă. 

Când se aplică curent electric pe mușchiul artificial, compusul metalic se contractă. Un potențial zero sau ușor negativ îl face să se extindă la loc, transformând astfel un curent electric în lucru mecanic și putând efectua diverse mișcări. Prototipurile create de cercetători au studiat mișcări mici și de finețe. 

Patru mici picături au putut foarte ușor ridica sau coborî o greutate de patru grame pe o distanță de un milimetru. În timp ce aceste valori nu par semnificative, plasarea mai multor asemenea dispozitive în paralel sau serie poate permite lucrul cu greutăți mai mari și pe distanțe mai mari. Însă ele pot permite și mișcări de finețe sau utilizarea în dispozitive foarte mici. 

Mușchiul artificial reacționează foarte repede la comenzi (sub 0.1 secunde timpul de răspuns) și necesită tensiuni electrice foarte slabe pentru a fi operat, de doar 5 V și curenți de 5 mA. S-a dovedit stabil pe o perioadă de 4000 de cicluri, fără vreo înrăutățire a caracteristicilor sale. 

Una dintre aplicațiile testate de cercetători a fost crearea unui mic peștișor robot a cărui coadă a fost conectată la un astfel de mușchi artificial. Acesta a înotat alimentat de o baterie mică de 4 V cu o viteză de 6 metri pe oră. Autonomia roboțelului a fost de 40 de minute.

Echipa de cercetători speră că mai multe studii vor permite dezvoltarea acestei tehnologii pentru diverse aplicații mai ales in domeniul dispozitivelor milimetrice.

Sursă: Wiley Online Library.